¿Cuánto tiempo sobrevivirán en la Luna los tardígrados que transportaba la sonda israelí Bereshit que se estrelló contra el suelo lunar mientras intentaba realizar su aterrizaje?

La sonda israelí Bereshit estaba destinada a ser el primer módulo de aterrizaje privado en aterrizar en la Luna. Todo iba bien hasta que los controladores de la misión perdieron contacto en abril de 2019, cuando la nave robótica empezó a descender sobre la superficie lunar con la idea de aterrizar sobre el satélite y se estrelló contra él . Más allá de toda la tecnología avanzada que se perdió en el accidente, la sonda Bereshit también dejó una carga inusual. Portaba unos pocos miles de pequeños tardígrados. Ellos son los animales de la Tierra que más aguante tienen y que baten récords de supervivencia en condiciones extremas.

Los tardígrados están considerados los seres más resistentes sobre la faz de la Tierra. Ellos aguantan temperaturas desde casi el cero absoluto hasta los 150 ºC y han demostrado que pueden vivir incluso en el vacío del espacio sin problemas. Un equipo de investigadores ha secuenciado el genoma de una de las especies de tardígrado, también conocido como oso de agua.

Pero no es su apariencia lo que ha hecho famoso su nombre. Los tardígrados no son considerados los animales más resistentes de la Tierra, sino que se han encontrado en las cimas de las montañas, en desiertos abrasadores y en lagos subglaciales de la Antártida. Además, el análisis de laboratorio que se le hizo revela que una de sus proteínas puede proteger a las células humanas de los efectos nocivos de los rayos X.

Los tardígrados que portaba la sonda Bereshit pueden haber sobrevivido a la nave espacial tras estrellarse en la Luna. Los científicos creen que la carga inusual de Bereshit puede estar viva y bien en la luna

De pronto, las probabilidades de encontrar vida en la Luna se dispararon repentinamente hacia el cielo. Pero en lugar de pensar en alienígenas lunares, se trata de los seres en cuestión que vinieron de la Tierra y que se dispersaron por el paisaje cuando una nave espacial se estrelló en la superficie lunar.

La organización que está detrás del viaje de los tardígrados, la Arch Mission Foundation, con sede en Estados Unidos, ha manifestado que los organismos podrían haber evitado la colisión y ser lo único que sobreviviera de aquella misión, declaró Nova Spivack, el fundador de la organización, a la revista Wired.

Los tardígrados han fascinado a los científicos desde su descubrimiento en el siglo XVIII por el zoólogo y pastor alemán Johann August Ephraim Goeze. Los animales de un milímetro de largo, a veces conocidos como osos de agua o lechones de musgo después de su ambiente y comida favorecidos, se parecen a alegres gusanos de ocho patas con caras distintivamente esféricas.

En su libro «Los poderes ocultos de los animales», el Dr. Karl Shuker afirmó que las tardígrados fueron capaces de sobrevivir congelados en helio líquido y hervidos a 149ºC.

El secreto del tardígrado es la capacidad de marchitarse en una vaina parecida a una semilla, expulsar casi toda su agua y reducir su metabolismo. En este estado «tun», los animales pueden agacharse y sobrevivir a condiciones que normalmente serían rápidamente fatales. En el año 2007, los científicos descubrieron que los tardígrados inactivos son tan resistentes ya que pueden sobrevivir en medio de una fuerte radiación e, incluso, en el frío vacío de los viajes espaciales.

Lukasz Kaczmarek, experto en tardígrados y astrobiólogo de la Universidad Adam Mickiewicz de Poznań, dijo que los animales podrían haber sobrevivido al aterrizaje forzoso. «Los tardígrados pueden sobrevivir a presiones comparables a las creadas cuando los asteroides golpean la Tierra, por lo que un pequeño choque como este no es nada para ellos», dijo. Los animales podrían sobrevivir en la luna durante años, agregó.

Los tardígrados deshidratados han sido revividos después de años en un estado inactivo al sumergirlos en agua. Una vez rehidratados, los animales se vuelven activos nuevamente y se alimentan y reproducen normalmente. Sin embargo, hay pocas posibilidades de que eso les suceda a los que se pierden en el espacio. «No pueden colonizar la Luna porque no hay atmósfera ni agua líquida», dijo Kaczmarek. “Pero podría ser posible traerlos de vuelta a la Tierra y luego agregar el agua. Deberían resucitar «.

Kaczmarek está investigando si el proceso de envejecimiento en sí mismo se detiene en los tardígrados latentes, a través de lo que él llama el modelo de la «Bella Durmiente». Según parece, un tardígrado que entra en un estado de sintonía con un mes de edad emerge con la misma edad biológica cuando revive una década más tarde. Se trata de algo realmente sorprendente que bien podría ser utilizado por el hombre en el futuro si se planean misiones a diferentes planetas, porque se necesitaría que los tripulantes se mantuvieran jóvenes cuando se llegara hasta dichos planetas.

Philippe Reekie, un astrobiólogo y estudiante de doctorado en la Universidad de Edimburgo, estuvo de acuerdo en que no había razón para pensar que los tardígrados deshidratados no sobrevivirían en la Luna. El principal problema con la Luna es el vacío y la alta radiación, pero se ha demostrado que los tardígrados sobreviven a esas durísimas condiciones. Aunque advirtió que si los tardígrados estuvieron en un estado activo en el momento del impacto contra la Luna, bien podría el choque haber llegado a ser fatal para ellos

Debido a que la Luna se considera un astro sin vida, la oficina de protección planetaria de la NASA no desaprueba las misiones que derraman organismos terrestres en su superficie. Después de todo, los astronautas del Apolo dejaron sus propios microbios en las 96 bolsas de desechos humanos que esperan a algún futuro sistema de limpieza en la Luna.

Sin embargo, nos advierten que si la sonda espacial Bereshit hubiera desempeñado una misión marciana y tras un accidente hubiera dispersado su carga viva de tardígrados por Marte, la historia hubiera podido ser muy diferente. Menos mal, que en el planeta Marte, todavía no existe una oficina de control aduanero.

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