El misterio de la desaparición de los vikingos

¿Quiénes eran los vikingos? Una definición simplista llama a los vikingos aquellas personas que vivieron en Escandinavia y los asentamientos del Atlántico Norte durante lo que se considera como la era vikinga y que define como el periodo comprendido entre los años 793 y 1066. Fue durante este tiempo cuando personas provenientes del Norte de Europa tuvieron un mayor impacto sobre otros pueblos europeos, a través del comercio y a través de sus famosas incursiones vikingas que no buscaban otra cosa que el pirateo y los saqueos, robos, violaciones y asesinatos de los habitantes de pueblos y ciudades costeras, fundamentalmente.

Por ello, no es difícil pensar que la mayoría de las personas que habitaban los países escandinavos nunca se hubieran llamado a sí mismos como vikingos. En el antiguo idioma nórdico, la palabra «víking» significa pirata o asaltante o algo bastante peor, y aunque me dijeron en Suecia que no fueron tantas las personas del norte que participaron en aquellas incursiones, tampoco lo fueron los españoles que conquistaron América, ni los ingleses que se apoderaron de la India. La riqueza de lo que robaban iba directamente a los países nórdicos y de ello se beneficiaban todo toda la gente de lo que hoy es Dinamarca, Noruega y Suecia. Lo mismo pasaba con el oro de America que se lo quedaban los españoles y los piratas ingleses, franceses, holandeses, etc., en asociación con sus respectivos reyes.

En general, sí parece que es cierto que estas incursiones que hacían los vikingos era una ocupación por temporadas. Un empleo como el de mercenario que era practicado por un pequeño porcentaje de la población y para la que violar, asesinar y robar al prójimo era algo así como un modo más de vida. Algo así como los piratas y las mafias que contaban con un apoyo claro de sus reinos respectivos como hizo Inglaterra con el pirateo y el tráfico de drogas. Todo esto nos demuestra que, a lo largo de la historia, el robo fue un delito en función de quiénes lo hacían y a quiénes se lo hacían, y si lo hacía por Dios podía llegar a ser hasta un santo lleno de «virtudes».

Así es como pasó con la droga conocida como el opio. De hecho, en el siglo XIX, la reina Victoria de Inglaterra se convirtió en el «cappo di tutti cappi» del tráfico de drogas, al igual que lo que pasó con los piratas o corsarios protegidos y laureados por los monarcas ingleses que, gracias a que eran socios de ellos, hicieron tanta fortuna los reyes de Inglaterra. En otras palabras, los vikingos fueron también unos predecesores de las diversas bandas criminales que hoy en día pululan por el mundo y luego se echa injustamente la culpa de ello a los italianos y sus mafias.

Pocos vikingos eran soldados profesionales, aunque como todos los hombres de esta época, estaban familiarizados con el uso de armas. Estas personas fueron los primeros agricultores y necesitaban ocuparse de las tareas agrícolas la mayor parte del año, si bien tenían la moral un tanto distraída en los periodos cuando ejercían de asesinos, ladrones, violadores y piratas sanguinarios.

Pero eso sí, nos cuentan con mayor o menor cinismo, que, en el fondo, aunque practicaran innumerables crímenes, eran buenos empresarios u hombres de negocios que veían las incursiones como un medio para adquirir capital que podría invertirse en un barco, en una granja o en un negocio. Otros robaban y mataban mientras  buscaban tierras en las que pudieran establecerse. Así pues, en los países nórdicos, se pensaba que las incursiones eran deseables para un hombre joven, pero se esperaba que un hombre más maduro se estableciera en la granja y criara una familia.

Sin embargo, para las víctimas de las incursiones vikingas, el saqueo y el robo fue el único aspecto de la cultura vikinga a la que estuvieron expuestos, y es este aspecto el que se registró en las historias y otros documentos. En estas historias, a los invasores se les llama vikingos pero ellos se llama hombres del norte, la gente que procedía de las tierras del norte y que algunos llamaron normandos.

Los vikingos desaparecen cuando los pueblos nórdicos dejaron de saquear al resto

La pregunta clásica que se hace sobre los vikingos es: ¿Qué pasó con los vikingos? La respuesta es bien clara: No les pasó nada. Simplemente, después de la era vikinga, los hombres del norte continuaron viviendo sus vidas en los países escandinavos y en los asentamientos creados por ellos durante la era vikinga, como Islandia y Groenlandia. El final de los vikingos ocurrió cuando los hombres del norte dejaron de asaltar y de saquear los pueblos y ciudades del centro y sur le Europa

Una mejor pregunta es: ¿Por qué los vikingos dejaron de saquear? La respuesta es bien simple. Fue porque que se produjeron cambios en las sociedades europeas que hicieron que las incursiones fueran menos rentables y menos deseables. Los cambios ocurrieron no solo en las sociedades nórdicas, sino también en toda Europa, donde tuvieron lugar los saqueos.

Al comienzo de la era vikinga, la sociedad nórdica solía ser igualitaria, con una gran cantidad de granjeros libres y propietarios de tierras que tenían los medios y el tiempo necesarios para incursionar en las incursiones. La construcción de un barco, requerido para transportar y saquear, era una inversión sustancial, y uno no podía abandonar la granja a menos que hubiera suficientes manos contratadas disponibles para ocuparse de las tareas de la granja mientras el propietario estaba de viaje por motivos de saqueo.

Al final de la era vikinga, este equilibrio había cambiado. Había un pequeño número de hombres privilegiados y ricos gracias a los saqueos, y un número mucho mayor de hombres desheredados y sin tierras que estaban atados a la tierra que trabajaban para pagar sus alquileres y honorarios, mientras mantenían a sus familias. Estas personas no estaban disponibles para hacer incursiones.

Por otro lado, al comienzo de la era vikinga, muchas tierras europeas no tenían figuras de autoridad central. En cambio, los reyes de pequeños territorios y los jefes locales eran los que gobernaban la mayoría de las tierras. Al comienzo de la era vikinga, las sociedades nórdicas tendían a evitar la autoridad central. Una historia de los anales francos ilustra este aspecto de la cultura vikinga. Cuando una banda de asaltantes daneses llegaba a tierras francas, eran recibidos por un emisario franco, que pedía ser llevado hasta el líder de la banda vikinga para negociar. Pero todos los vikingos proclamaban gritando: «Todos somos líderes aquí».

Eso se dice pero yo no me lo creo. Más bien parece una exageración utilizada como apología del igualitarismo nórdico pero casi imposible de ser aceptada como verdad. Un pueblo tan salvaje y sanguinario como los vikingos si no le imponían orden no hubieran podido tripular sus embarcaciones o ganar una batalla. Como si no supiéramos que en los «snekke» o barcos de guerra vikingos, la división del trabajo era muy clara. Los que remaban y gobernaban el barco no eran los mismos, por supuesto.

A ello contribuyó también que la Europa del Centro y del Sur se preparara para hacer frente a los saqueos

Además, al final de la era vikinga, la mayoría de las tierras europeas tenían fuertes autoridades centrales, incluidos ejércitos entrenados y permanentes capaces de montar defensas efectivas contra los ataques vikingos. En general, los vikingos no estaban entrenados, ni eran tropas organizadas. Aunque diestros en el manejo de armas, sus tácticas de choque no fueron efectivas contra soldados entrenados y profesionales apoyados por el rey.

Otro cambio que ocurrió como resultado de los ataques vikingos fue que algunos de los objetivos más deseables fueron fortificados o modificados, haciéndolos menos susceptibles a las incursiones vikingas. Los monasterios construyeron torres fácilmente defendibles, donde los objetos de valor y las personas se podían mover rápidamente en caso de una redada. Algunos monasterios se trasladaron tierra adentro, lejos del alcance de los vikingos con base en barcos. El monasterio de la isla en Iona fue allanado tres veces por los vikingos, en los años 795, 802 y 806. A partir del año 807, el monasterio fue trasladado aproximadamente unos 35 km hacia el interior por motivos de seguridad.

La cristianización de los países escandinavos también contribuyó a desincentivar las incursiones vikingas

La iglesia cristiana llegó a las tierras escandinavas al final de la era vikinga. Las incursiones vikingas no estaban en consonancia con algunos de los principios de la iglesia cristiana, por lo que no es una sorpresa que la llegada de la iglesia y el declive de las incursiones estén también estrechamente vinculados. En el capítulo 9 de la saga Bjarnar Hítdælakappa, el rey Ólaf le dijo a Björn que quería que Björn dejara de asaltar, diciendo: «Aunque creas que te conviene bien, la Ley de Dios a menudo es violada». Así, durante el mandato del obispo Gizurr Ísleifsson (a fines del siglo XI), la práctica de portar armas en Islandia fue abandonada en gran medida, un cambio significativo de los siglos anteriores y posteriores.

La era vikinga terminó cuando las redadas se detuvieron. El año 1066 se usa con frecuencia como un marcador conveniente para el final de la era vikinga. En la batalla de Stamford Bridge, el rey noruego Harald fue rechazado y asesinado mientras intentaba recuperar una parte de Inglaterra. Fue la última gran incursión vikinga en Europa.

Los saqueos disminuyeron y se detuvieron porque los tiempos cambiaron. Ya no era rentable o deseable atacar. Los vikingos no fueron conquistados. Con el tiempo, y debido a que hubo cada vez menos incursiones, para el resto de Europa se convirtieron, no ya en vikingos, sino en daneses, suecos, noruegos, islandeses, groenlandeses y ferolandeses, etc.

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