¿Por qué la diferencia entre el número de cromosomas de los caballos y el de los burros condiciona que los mulos o las mulas sean casi siempre estériles?

La explicación es un tanto compleja, lo cual no quiere decir que sea complicada. Empezaremos por lo que son hechos y constataciones que es la mejor manera de explicar los sistemas complejos.

1.- El caballo y el burro tienen un antecesor común relativamente reciente, pertenecen al mismo género, por lo que comparten más del 97% de sus genes. Así pues, son lo suficientemente próximos como para producir crías pero, a su vez, son demasiado alejados como para que éstas sean fecundas, ya que el caballo tiene 64 cromosomas mientras que el burro solo tiene 62 cromosomas.

2.- Los mulos o mulas son casi siempre estériles a causa del distinto número de cromosomas de las especies de las que proviene. Repetiré que los burros tiene 62 cromosomas, mientras que los caballos tienen 64 cromosomas.

3.- Un caballo y un burro pueden tener crías. Es decir: La cría que nace de un caballo macho y una hembra burro se llama burdénago. Por su parte, la cría que nace de caballo hembra y un burro macho se llama mulo o mula.


4.- El burdégano y el mulo son realmente animales creados por el hombre, ya que en estado natural las dos especies progenitoras —el burro es originario de África y el caballo de Asia— vivían en continentes diferentes.

5.- Todos los burdégano machos y los mulos machos son estériles. Sin embargo, existen dudas sobre si los burdéganos hembras y los mulos hembras o mulas son estériles ya que las hembras pueden generar óvulos fértiles.

De todos modos, es mejor trabajar con la hipótesis de que los óvulos no son fértiles porque tampoco se conocen casos en los que una mula haya tenido una cría similar a ella. A partir de ahora, cuando me refiera a los mulos, también me referiré agrupando a los mulos y a los burdéganos.

6.- Por consiguiente, los mulos son estériles porque no pueden producir ni esperma, ni óvulos. Tienen problemas para producir esperma u óvulos porque sus cromosomas no coinciden bien. Además, en una menor medida, ello también ocurre debido a que su número de cromosomas lo impide.

7.- Para entender bien porqué esto que ocurre es un problema, debemos entender cómo se producen los espermatozoides y los óvulos y para hacer que ello sea más fácilmente entendible, necesitamos conocer más detalles acerca de los cromosomas.

8.- Una mula obtiene 32 cromosomas de la yegua y 31 cromosomas del burro macho lo que representa un total de 63 cromosomas. (Un caballo tiene 64 cromosomas y un burro tiene 62 cromosomas).

9.- Para producir un esperma o un óvulo, las células necesitan reproducirse mediante la meiosis. La meiosis es un proceso de división celular en la que una célula diploide experimenta dos divisiones sucesivas, con la capacidad de generar cuatro células haploides. Una célula diploide es una célula u organismo que tiene cromosomas emparejados, uno de cada progenitor.

En los seres humanos, todas las células aparte de las sexuales son diploides y tienen 23 pares de cromosomas. Las células sexuales humanas (óvulos y espermatozoides) contienen un solo juego de cromosomas y se conocen como haploides.

En resumen, la idea que hay detrás de la meiosis es la de obtener una copia de cada cromosoma en el esperma o en el óvulo. Al final de la meiosis, el esperma o el óvulo tendrá el cromosoma de la yegua o del burro macho. No ambos.

10.- Para que se dé bien este proceso existen dos requerimientos. En primer lugar, que los cromosomas tienen que ser bastante similares, lo que significa que han de tener aproximadamente el mismo tamaño y también, la misma información.

Ello tendrá que ver, en primer lugar, con la coincidencia que se produce durante la meiosis y, en segundo lugar, con el hecho de que, en una etapa crítica posterior, tiene que haber cuatro cromosomas de cada tipo de cromosoma. Ninguno de estos requerimientos puede suceder por completo con una mula.

11.- Si echamos un vistazo más de cerca a la meiosis para ver porqué ocurre esto, observaremos que, en el primer paso, la meiosis que todos los cromosomas hacen copias de sí mismos. No hay ningún problema aquí. Una célula de mula puede lograr esto muy bien. Ea así como logramos tener una célula con 63 cromosomas duplicados. En el siguiente paso es cuando se produce el verdadero problema.

12.- En este segundo paso, todos los cromosomas deben coincidir de una manera muy particular. Entonces, los cuatro cromosomas deben alinearse todos juntos. Pero esto no puede suceder muy bien en una mula.

13.- El motivo es el siguiente: un cromosoma de un burro y un cromosoma de un caballo no son necesariamente lo suficientemente similares como para que coincidan. Los cromosomas no pueden encontrar sus parejas y esto hace que no se produzcan espermatozoides y óvulos. Lo que hace que la mula sea esteril.

14.- En resumidas cuentas, los genes adicionales en el cromosoma del caballo no causan problemas para el desarrollo de la vida cotidiana de una mula. Entonces las mulas son estériles porque los cromosomas de caballo y burro son demasiado diferentes. Pero pueden vivir porque los cromosomas del caballo y los del burro son lo suficientemente similares como para aparearse entre ellos.

Lo he contado, más o menos, tal como me lo contaron a mi pero, naturalmente, lo he hecho de un modo bastante más sencillo. No he querido para nada de los cuatro tipos de bases nitrogenadas que se encuentran en la molécula de ADN: Adenina (A), Citosina (C), Guanina (G) y Timina (T). Al que le interese, le sugiero que profundice en cómo difiere la secuencia ACGT de los cromosomas del caballo y del burro y comprobará otra de las grandes maravillas que encierran los seres vivos. A mi, al menos, me dejó alucinado.

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