La energía geotérmica reforzará el futuro sostenible de la energía

La energía geotérmica tiene un gran potencial en muchos países del mundo como fuente de energía alternativa a los combustibles fósiles. Este tipo de energía está llamado a jugar un gran papel dentro del mix de energía que se necesita para lograr que los sistemas energéticos sean más sostenibles y más limpios.

Se trata de una de las pocas energías renovables que, al igual que los combustibles fósiles, nos permiten suministrar energía de carga base, de manera continua e ininterrumpida.

Enhanced Geothermal Systems EGS

Por otro lado, los costes de la producción de electricidad de las instalaciones geotérmicas también están disminuyendo significativamente y, en algunos países, son ya competitivas con otras fuentes de energía convencionales.

También existe un futuro muy brillante para las aplicaciones directas de los recursos geotérmicos como fuente de calor para viviendas y empresas. Sin embargo, con el fin de aprovechar todo el potencial que tiene la energía geotérmica, se requiere un mayor impulso al desarrollo de las dos tecnologías emergentes: a los llamados sistemas geotérmicos mejorados (Enhanced Geothermal Systems, EGS) y a la co-producción de electricidad geotérmica en pozos de petróleo y de gas.

Con respecto a los sistemas geotérmicos mejorados, EGS, podemos decir que el calor geotérmico bajo la superficie de la tierra se produce en todas partes, pero, sin embargo, las condiciones que hacen circular el agua, desde el interior a la superficie, sólo se encuentran en menos del 10% de la superficie terrestre total de la Tierra. Al método que permite recoger el calor en las zonas secas se conoce como sistemas geotérmicos mejorados (EGS) o “hot dry rock”, debido a que el calor se extrae de rocas calientes y secas.

Los depósitos de rocas calientes y secas generalmente se encuentran a mayores profundidades bajo la superficie de la tierra que las fuentes de energía convencionales. Estas rocas calientes y secas se rompen debido al bombeo de agua que se vierte sobre ellas a unas presiones muy altas.

Las plantas de energía geotérmica para producir electricidad bombean agua a presiones altas para que pase a través de las rocas que están rotas y se encuentran a muy altas temperaturas. En el paso a través de las roca seca caliente, el agua bombeada entonces se calienta y vuelve a la superficie en forma de vapor donde se turbina para generar electricidad.

A continuación, el agua se devuelve al depósito a través de pozos de inyección para completar el bucle de circulación. Las plantas de energía eléctrica en base a la energía geotérmica que utilizan un ciclo binario de bucle cerrado no tienen otras emisiones que las de vapor de agua, que pueden ser utilizadas para refrigeración.

Actualmente, Estados Unidos, Australia, Francia, Alemania y Japón han puesto en marcha programas de I+D que persiguen lograr que estas tecnología EGS sea comercialmente viable en pocos años. El Departamento de Energía de Estados Unidos espera que esta tecnología sea comercialmente viable para el año que viene y, actualmente, está financiando varios proyectos de demostración.

De cualquier modo, el empleo de esta tecnología EGS requiere que se tomen muchas precauciones para evitar el riesgo de inducir una actividad sísmica durante la perforación de la roca seca caliente. Este riesgo es similar al asociado con la fracturación hidráulica, consistente en la aplicación de líquidos a gran presión en una sección determinada de las formaciones rocosas para crear rajaduras o fracturas. Se trata de un método que cada vez es más utilizado en la extracción de petróleo y de gas de los esquistos bituminosos (Shale), y en la captura de dióxido de carbono y su almacenamiento en acuíferos salinos profundos.

A pesar de que, potencialmente, puede representar una grave preocupación, en la actualidad, el riesgo de que se produzca un seismo inducido por la tecnología EGS y que éste pueda ser sentido por la población de los alrededores o que pueda causar daños importantes es muy bajo.

Gracias al desarrollo de esta tecnología, cuando los proyectos están ubicados a una distancia apropiada de las principales líneas de falla y están debidamente supervisados el riesgo es mínimo. Por ello, es muy importante la elección del sitio apropiado, la evaluación y el seguimiento de la fracturación de roca y la actividad sísmica durante y después de la construcción, y una comunicación abierta y transparente con las comunidades locales.

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