Un Ártico sin hielo en verano o una nueva glaciación

¿Qué nos sobrevendrá durante las próximas tres décadas: un Océano Ártico libre de hielo en verano o una nueva glaciación? La disminución progresiva del hielo del Ártico no necesariamente nos debería conducir a unos veranos sin hielo en el Océano Ártico. También podría ser que durante el transcurso de este proceso de progresivo deshielo del Ártico, y a medida que haya una mayor aportación de agua dulce al Océano Atlántico, la Corriente del Golfo se colapsara del todo y cayéramos en otra nueva glaciación que afectaría sobre todo a Europa Occidental.

El deshielo del Ártico se acelera

Según los científicos de la NASA, cada año, y como promedio, el Ártico está perdiendo cerca de 30.000 millas cuadradas, 78.000 km2, de superficie de hielo sobre el mar. Este área representa más o menos un equivalente a la superficie que ocupa el Benelux —Bélgica, Holanda y Luxemburgo— por lo que el ritmo de aceleración del deshielo resulta ya alarmante.

En 2012, la capa de hielo en el Océano Ártico se redujo a su punto más bajo jamás registrado. En el 2013, aunque el deshielo del Ártico no vaya a ser tan extremo como el del año pasado, todavía nos muestra una fuerte tendencia a la baja, al quedarse en niveles mucho más bajos que el promedio.

Desde que, a finales de 1970, los satélites en órbita de la NASA comenzaron a recopilar datos detallados sobre el hielo marino en el Ártico, los investigadores han visto glaciares retroceder rápidamente y cómo el hielo del mar se va derritiendo, año tras año, a un ritmo cada vez más rápido. De hecho, desde 1980, el Ártico ha perdido aproximadamente el 40% de su cubierta de hielo marino.

Según los datos de deshielo progresivo que se conocen, y en vista del aumento que las emisiones de CO2 a la atmósfera, debido a las actividades antropogénicas, siguen aumentando y que sus efectos sobre el calentamiento global transcienden durante un periodo bastante superior al siglo, el deshielo total del Ártico es un hecho que los científicos admiten con un alto nivel de probabilidad de ocurrencia. Es cierto que se da una gran cantidad de variación interanual, pero sin duda alguna, el deshielo es progresivo y que viene antes de lo que se esperaba.

Hace unos diez años, los investigadores predijeron que, debido al calentamiento global, el Océano Ártico podría experimentar veranos libres de hielo a finales de siglo XXI. Ahora, realmente ven bastante probable que esto podría llegar a suceder mediados de este siglo, a más tardar e, incluso, tal vez podría ocurrir dentro de un par de décadas.

Los estudios sobre el Ártico y la Antártida juegan un papel importante en la predicción del calentamiento global. Los científicos vigilan de cerca los polos de la Tierra, debido a que estas regiones tienden a ser extremadamente sensibles a los cambios climáticos.

Las regiones polares tienden a calentarse mucho más rápido que el resto del planeta. Son una especie de canario que avisa de las fugas de gas en una mina de carbón, y en estas regiones polares es donde se espera ver anticipadamente los efectos del calentamiento y el ritmo con que éstos se producen.

Pero este deshielo progresivo del Océano Ártico en verano es obvio que traerá consecuencias a nivel global. Con la disminución de la capa de hielo en el Ártico durante los meses de verano, también se refleja menos luz solar sobre la superficie helada, lo que significa que el océano absorbe mayor cantidad de radiación.

De este modo, se calienta el océano y sus alrededores y este efecto tiene el potencial de cambiar los patrones climáticos globales, variar el flujo de los vientos y alterar la posición de la corriente de chorro o ”jet stream”. Las corrientes de chorro polares son estrechos ríos de corriente rápida de vientos altos en la atmósfera de la Tierra que empujan masas de aire frío y caliente, jugando un papel importante en la determinación de las condiciones meteorológicas.

Además, la subida de las temperaturas del Ártico, debido al calentamiento global, está dando lugar a un aumento importante de las emisiones de metano procedentes del deshielo del permafrost y de los depósitos marinos. A nivel de la región ártica, la disminución de la reflectividad como resultado de la pérdida de la capa de nieve y el avance continuado de líneas de arbustos y de árboles conllevará un aumento, tanto del calentamiento como del deshielo de permafrost, y, en consecuencia, de las emisiones de metano. El Cambio Climático se acelera y está vez sin posibilidades de actuación por nuestra parte porque el mal ya lo hemos hecho. Contra el deshielo del permafrost no se puede luchar porque es un fenómeno que se retroalimenta solo.

Sin embargo, lo más grave es el hecho de que el acelerado deshielo que sufren los casquetes polares, en especial el Ártico, podría dar lugar a cambios relativamente bruscos en la circulación termohalina de los océanos (difusión de la salinidad y de las temperaturas en base a las corrientes frías y calientes).

En algunas zonas como Europa, si se colapsara la circulación termohalina, la corriente del Golfo dejaría de bañar sus costas. Ello produciría descensos de la temperatura media entre 2,7ºC – 5,6ºC, en tan sólo una década.

De este modo, podría suceder lo mismo que pasó con el clima durante el Paleolítico, cuando los patrones climáticos de entonces quedaron alterados durante algo más de un siglo, debido a que la circulación termohalina de los océanos se colapsó hace 8.200 años. En otro caso aún más extremo, este Cambio Climático Rápido o Abrupto podrían durar 1.000 años, como pasó durante el Younger Dryas (última glaciación del Pleistoceno), y que comenzó hace, aproximadamente 12.700 años.

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