Prospectiva sobre el Alzheimer (IV)

El crecimiento de los enfermos de Alzheimer y el envejecimiento de la población son variables que guardan una gran relación. En especial, porque la inmensa mayoría de los casos de Alzheimer se producen a partir de los 65 años. En cierto modo, y hasta ahora, la enfermedad de Alzheimer está siendo casi como una especie de “regalo macabro” para un número significativo de personas cuando llegan a su edad de jubilación.

Para los prospectivistas, estudiar las proyecciones demográficas de la población mundial es básico para poder conocer el impacto que tendrá la enfermedad en un futuro sobre los diferentes sistemas de salud. Así, en lo que se refiere meramente al envejecimiento de la población sabemos muchas cosas ya que los márgenes de variación según hipótesis están muy acotados.

Por un lado, y según las tendencias demográficas de los diferentes países, los contrastes en lo relativo al envejecimiento de la población sabemos que van a ser muy grandes. Por otro lado, y debido a la disminución de las tasas de fertilidad y al aumento de la esperanza de vida de la población, el envejecimiento de la población será más alto en aquellos países que actualmente cuentan con bajas tasas de fecundidad.

Hoy en día, el 11% de la población total de los países con bajas tasas de fecundidad tiene 65 años o más y tan sólo el 34% de la población es menor de 25 años. Para el año 2050, según la hipótesis media, el 26% de la población de estos países —donde se encuentran la mayoría de los países europeos— tendrá 65 años o más, y tan sólo el 24% tendrá menos de 25 años.

Sin embargo, debido a que se considera que van a aumentar algo las tasas de fertilidad durante el período de tiempo considerado en las proyecciones demográficas, se prevé que, para el año 2100, la proporción de menores de 25 años aumentará hasta el 27% y que la proporción de los mayores de 65 años aumentará mínimamente, hasta llegar a representar el 28% del total de la población.

En general, podríamos decir que el envejecimiento de la población será más rápido en los países con tasas de fecundidad intermedias. Sin embargo, para finales de este siglo, se estima que los resultados que se obtengan ofrecerán una población a nivel mundial que tendrá una estructura de la población muy similar a la que hoy en día tienen los países que conocen unas bajas tasas de fertilidad.

Así pues, el porcentaje de la población menor de 25 años de edad, a nivel mundial, pasará de representar un 47%, como ocurre actualmente, a representar, en el año 2100, tan sólo un 26% del total de la población. Por su parte, la población mayor de 65 años o más, crecerá muy rápidamente ya que se pasará del 6% que conocíamos en 2010, al 26% que se conocerá en el año 2100.

Por último, el envejecimiento de la población será mucho más lento en aquellos países que experimentan altas tasas de fecundidad . Es decir, en aquellos países que aún tienen una población muy joven.

Sin embargo, estos países (en su mayoría africanos) que cuentan hoy en día con una población muy joven ya que, por término medio, en el año 2010, el 62% de su población tenía menos de 25 años de edad, envejecerán a un mayor ritmo que el resto de países. De hecho, a lo largo de este siglo, verán como el porcentaje de su población joven se reduce significativamente, llegando a representar el 48%, en 2050, y al 35%, en el año 2100.

Al mismo tiempo, la proporción de las personas mayores de 65 años que, en el año 2010, tan sólo alcanzaba un 3% del total de la población, se prevé que aumentará fuertemente hasta llegar a ser el 6%, en el año 2050, y el 16%, en el año 2100. En conclusión, el peso de las personas mayores de 65 años va a crecer en más de un 120%, lo que repercutirá enormemente en el número de enfermos de Alzheimer y en el impacto sobre los sistemas de salud. (Continuará)

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