Un plan para vaporizar la basura de Portland y producir gas (y II)

El vertedero de Columbia Ridge es el más grande de Estados Unidos y recoge la mayor parte de la basura que se produce en el Área metropolitana de Portland, Oregon. También acepta vertidos de residuos procedentes de Seattle, Washington. En total, las basuras que se tratan en el vertedero de Columbia Ridge representan unas 7.000 toneladas de basura diarias.

Una vez triturados las basuras o residuos urbanos, éstos se introducen en dos cámaras de gasificación. La primera cámara utilizaría el vapor obtenido de una caldera eléctrica y la segunda cámara utilizaría gases, a muy altas temperaturas, cargados eléctricamente, también conocidos como plasma.

Para ello, en esta segunda cámara se hace pasar una corriente eléctrica de alto voltaje entre dos electrodos, de manera que arranque electrones del aire y convirtiendo así al gas en plasma. La energía del arco de plasma es tan potente que descompone la materia orgánica en sus elementos básicos y separa los electrones de valencia de los átomos, rompiendo así sus enlaces moleculares.

De este modo, al descomponerse la materia orgánica —papel, madera, plástico y restos de alimentos— los metales caen al fondo de la cámara para su recuperación. El vidrio que se funde entre los metales y el plasma podría capturar otros materiales inorgánicos, por lo general, minerales como el calcio y el sílice que se encuentran en los residuos urbanos.

Más tarde, el gas que se produce en las cámaras se dejará enfriar y discurrirá a través de depuradores de contaminación para formar un gas sintético, compuesto principalmente por hidrógeno y monóxido de carbono, que puede convertirse en un combustible limpio.

Durante la fase piloto, el gas se quemará en la antorcha del vertedero. Pero, más adelante, cuando ya se entre en una fase comercial que funcione en toda regla, el gas podrá ser utilizado o bien, tal como sale de las cámaras, o convertido en combustible líquido como es el caso del etanol o del gasóleo sintético.

A diferencia del proceso de quema de basuras en las incineradoras, este proceso no requiere altos contenidos de oxígeno debido a que no utiliza la combustión, por lo que no contamina directamente. De hacerlo será cuando se queme el gas o el combustible que produce.

Un segundo subproducto que se crea es una forma de cristal vitrificado que puede emplearse como relleno inerte para la construcción de carreteras, ladrillos u otros usos. Dependiendo de la naturaleza del material suministrado, el cristal vitrificado podría utilizarse para crear baldosas o encimeras.

Algunos expertos advierten no obstante, que este cristal podría probablemente contener metales pesados tóxicos. Así y todo, el proceso reduce el volumen de residuos por 100 a 1. Un resultado constatado que, en principio, ofrece muchas ventajas pues, entre otras cosas, ahorraría mucha superficie destinada a vertidos de basuras.

Cuando la planta esté funcionando a pleno rendimiento, el proceso utilizará del 50% al 65% del gas sintético generado para hacer funcionar la planta. El resto del gas podría utilizarse para producir combustibles para vehículos con motores de combustión interna, para generar calor en calderas de calefacción o para la generación de energía eléctrica.

Lo que para la eliminación de basuras, en un vertedero normal se requieren más de 30 años, en una planta de gasificación por plasma todo es cuestión de segundos. Pero también existe una serie de inconvenientes. Uno de ellos podría ser el hecho de que este tipo de tecnologías pueden desincentivar el hecho de pretender alcanzar una sociedad de cero residuos.

Otros inconvenientes podrían ser las emisiones de gases tóxicos y las emisiones de gases de efecto invernadero, GEIs, que se producirían. también es significativo el hecho de la enorme cantidad de energía que se necesitaría consumir para hacer funcionar el proceso de gasificación por plasma.

Hemos de tener en cuenta que los vertederos dotados con modernos sistemas de recuperación de metano emiten menos GEIs que si se convirtieran las basuras en combustible para quemarlo después. Además, la energía que se ahorra al reciclar una tonelada de residuos representa más del triple de la energía que se obtendría en base al proceso de gasificación por plasma.

Por de pronto, hasta que no se hagan las pruebas en la planta piloto, no sabremos si de verdad se trata de una experiencia que convendrá repetir en otros sitios o si, por el contrario, se trata de una experiencia que nos demuestra que el tratamiento de las basuras o residuos urbanos, mediante gasificación por plasma, es un tratamiento de basuras no aconsejable.

Por de pronto, la gasificación por plasma, con respecto a los vertederos de basuras, ha demostrado que ofrece algunos resultados mejores ya que reduce significativamente los volúmenes de vertido y, además, produce energía. Pero, tiene bastantes probabilidades de acabar siendo un intento más de los muchos que terminan en fracaso, a la hora de validarlos como procesos recomendables para la eliminación de basuras o residuos urbanos.

En conclusión, todavía no se puede considerar que la gasificación por plasma sea un tratamiento adecuado y, mucho menos, que sea sostenible. El tiempo, los análisis y las pruebas a efectuar lo dirán. Lo que se necesita, de ahora en adelante, es que haya transparencia en todo el proceso y que la información real acerca los resultados del proceso sea conocida por todos, para bien o para mal.

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2 Responses to Un plan para vaporizar la basura de Portland y producir gas (y II)

  1. Eduardo Lara V. dice:

    ¿ Tienes más información acerca del uso de Plasma para eliminar la basura?
    Me refiero a la cantidad de Electricidad en MW que se producen por cada 1000 Tons. de Basura procesada, y si se producen Dioexanos y Furanos que son muy dañinos para los seres vivos.
    Gracias anticipadas

    E. Lara V.

  2. manuel dice:

    no lo hay mas grande

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