Nacimiento, vida y muerte de las estrellas (I)

La galaxia Andrómeda —también conocida como Galaxia espiral M31— como todas las demás galaxias, es un colosal sistema cósmico integrado por millones de estrellas, nubes de gas, planetas, polvo y materia oscura que se mantiene unido gracias a la fuerza de la gravedad. Se trata de una galaxia espiral gigante que podemos observar a simple vista y que ya, en el año 964, era conocida y fue catalogada como ‘estrella’ por un astrónomo persa de nombre Azophi.

Hoy, al igual que hace mil años, en un cielo nocturno y despejado, siempre rodeada de nubes de estrellas, la galaxia Andrómeda aparece como una pequeña mancha de luz. Sin embargo, gracias al potencial combinado de los observatorios espaciales, Herschel y XMM-Newton, esa pequeña mancha de luz se convierte en una impresionante espiral de estrellas. A finales del 2010, la Agencia Espacial Europea, AEE, obtuvo imágenes de la galaxia Andrómeda que podemos observar con asombrosa nitidez. Lo más destacado de estas nuevas imágenes de Andrómeda es que nos explican el nacimiento, vida y muerte de las estrellas.

En conjunto, las imágenes combinadas proporcionan algunos de los panoramas más detallados de esta galaxia. En longitudes de onda del infrarrojo, el observatorio Herschel capta anillos de lo que representa una formación de estrellas y sus imágenes muestran también el polvo frío de la Galaxia que se enciende porque lo calientan las estrellas nacientes y acaba formando círculos concéntricos de color cobre.

Por su parte, el observatorio XMM-Newton capta imágenes de rayos X que la AEE califica de punto final de la evolución estelar ya que nos muestran la propia muerte de las estrellas. Por un lado, se observan restos de la explosión de una estrella —supernova— y por el otro, objetos que evolucionan en una especie de sistema binario, donde dos cuerpos celestes cercanos comienzan a girar entre sí, ligados por la fuerza gravitatoria.

Andrómeda es, aproximadamente, el doble de grande que nuestra galaxia —la que conocemos como Vía Láctea y donde se encuentra el sol y sus planetas como la Tierra— pero son muy similares en muchos aspectos. Ambas galaxias son espirales y contienen, cada una, varios cientos de millones de estrellas.

Andrómeda es la galaxia que se encuentra más cercana a la nuestra y que se nos aproxima a una velocidad próxima a los 500.000 km/h. Al estar situada a tan sólo unos 2,2 millones de años luz de nosotros, se calcula que, en unos tres millones de años, la galaxia Andrómeda podría chocar contra la nuestra y más tarde, transcurridos otros mil millones de años, y tras un ’baile’ gravitacional sumamente complejo, resurgiría de la fusión de ambas galaxias una nueva galaxia elíptica.

Sensible a la luz del infrarrojo lejano, el observatorio espacial Herschel capta nubes de polvo frío y de gas que es donde las estrellas pueden formarse. Dentro de estas nubes, destacan muchos capullos de polvo que contienen estrellas en formación. Cada estrella va tirando de sí y atrayendo materia a lo largo de un lento proceso gravitacional que puede durar cientos de millones de años.

Una vez que la estrella alcance una densidad que sea lo bastante alta, comenzará a brillar en longitudes de onda visibles. La nueva estrella emergerá entonces de la nube de luz tenue donde nació y se hará entonces visible a los observatorios ordinarios. (Continuará)

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3 Responses to Nacimiento, vida y muerte de las estrellas (I)

  1. Sirenita dice:

    Es hermoso comprobar que todos estamos hechos de polvo de estrellas.

    Sl2: 🙂

  2. juli silva dice:

    El universo es lo mas maravilloso que hay en el nundo

  3. juli silva dice:

    el universo es lo mas maravilloso que existe en la vida

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