No todo vale

El fuerte aumento de los precios del azúcar que, en los últimos años, se ha conocido en los mercados internacionales responde a la creciente demanda de azúcar para la fabricación de bioetanol. Esta desviación de su habitual demanda de consumo alimentario hacia el consumo energético ha contribuido a generar fuertes ingresos por ventas a sus productores pero, al mismo tiempo, se están originando con razón fuertes y crecientes críticas. Los biocombustibles fabricados a partir de productos que, en principio, deberían estar destinados a la alimentación cada vez serán más objeto de críticas sobre todo en un mundo donde más de un tercio de la humanidad pasa hambre. Además, su influencia sobre los precios también es decisiva.

Tras su consumo masivo en Brasil, su fuerte impulso en Estados Unidos y las últimas apuestas europeas por el E85 —85% de bioetanol y 15% de gasolina— la subida de los precios del azúcar y del maíz parecen evidentes, máxime cuando hasta los fabricantes de automóviles han apostado porque, poco a poco, los motores que utilizan sus coches sean compatibles con este tipo de biocombustibles de automoción.

Hablar de bioetanol y de biodiesel significa también tener que hablar del enorme cambio que, durante 2006, se ha producido en muchos usos del suelo. No hay semana que pase, donde no se anuncie la construcción de una nueva planta de bioetanol o de biodiesel. Sólo en Estados Unidos, la cantidad de maíz destinada para las plantas de bioetanol ha pasado de 18 millones de toneladas, en 2001, a 56 millones de toneladas, en 2006.

La fiebre es tan grande que, en algunos Estados de lo se conoce como el “Cinturón de maiz” (Corn Belt): Iowa, Illinois e Indiana, las plantas de bioetanol están absorbiendo toda la producción de maíz. Solamente, en Iowa, están funcionando —o está previsto que funcionen en breve— la asombrosa cantidad de 55 plantas de bioetanol que son capaces de producir este biocombustible, a mitad de precio que en Europa. Naturalmente, las ayudas norteamericanas al sector agrícola, al ser tan altas, ayudan mucho a que el precio del grano de maíz sea más bien bajo.

En Iowa, si se llegaran a construir todas las plantas de procesamiento proyectadas, ellas solas absorberían toda la producción de maíz de dicho Estado. En Dakota del Sur, uno de los diez principales Estados productores de maíz, las plantas de fabricación de bioetanol están ya absorbiendo la mitad del cultivo de ese cereal. En suma, con todas esas plantas construidas o en proyecto, no es nada extraño que los productores de ganadería y aves teman que luego no haya suficiente maíz como para producir la leche, huevos y carne necesarios.

El ejemplo de lo que está experimentando Estados Unidos nos debería iluminar a los europeos en nuestras decisiones estratégicas para no tener que cometer los mismos errores. Por desgracia, dicen que el hombre es el único animal que tropieza dos veces. En los próximos 3-5 años, a medio plazo, lo más probable es que la producción energética renovable de los diferentes países del mundo vaya a poner contra las cuerdas el uso alimentario de los suelos agrícolas. Son los coches, y no la gente, los que están provocando el aumento de consumo de grano.

El grano que se necesita para llenar un depósito de 100 litros de un coche 4×4 es el mismo que se necesita para alimentar una persona durante un año. Es decir, suponiendo que, cada dos semanas, este coche consumiera todo el depósito. Entonces, ello supondría que alimentar a un coche con bioetanol, durante un año, equivaldría a lo que, en ese mismo periodo de tiempo, podrían comer 26 personas. No todo vale. Las personas somos antes que los vehículos. ¿O es que tan sólo deberíamos serlo en apariencia pero no en la vida real?

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