La expansión de los biocombustibles

Con el objetivo de impulsar la producción de combustibles de motor a partir de materias primas más baratas y más abundantes que el grano de maíz, el Departamento de Energía de Estados Unidos declaró que invertiría hasta 385 millones de dólares en seis proyectos de bio-refinería para producir etanol a partir de la celulosa, un tipo de etanol que se obtiene de cosechas no destinadas a la alimentación y de residuos agrícolas. Las concesiones subvencionan hasta el 40% de los proyectos cuya inversión representa un total más de 1.200 millones de dólares. Los proyectos, que se ubican desde Florida a Kansas y California, persiguen el objetivo de producir más de 120 millones de galones de etanol celulósico al año.

Las concesiones son para cuatro años, conforme lo establece la ley “2005 Energy Policy Act”. Con esta ley se persigue el objetivo que fijó el Presidente Bush consistente en lograr que el coste del etanol obtenido de la celulosa sea competitivo con la gasolina para 2012 y, así, en 10 años, poder reducir el consumo de gasolina en un 20%. En Estados Unidos, durante los próximos dos años, se proyecta construir docenas de refinerías de etanol que utilizarían grano de maíz como materia prima. Sin embargo, se reconoce que sólo con el grano de maíz no sería suficiente para alcanzar el objetivo ambicioso de saciar a la economía americana que Bush calificó de adicta al petróleo.

Debido a las limitaciones que imponen tanto los terrenos de cultivo como las necesidades de grano de maíz para suministro de pienso y alimentos, el etanol que se podría producir a partir del maíz sería sólo de unos 15.000 millones de galones de etanol, menos de la mitad de los 35.000 millones de galones de los biocombustibles que el presidente Bush estableciera como objetivo para el año 2017, en su discurso sobre el Estado de la Unión que impartió en el Congreso, el pasado mes de enero.

En Estados Unidos, el etanol obtenido a partir del maíz contribuye a la reducción de la dependencia de combustibles fósiles y, además, está contribuyendo en mitigar el aumento de las emisiones de gases de efecto invernadero: Sin embargo, teniendo en cuenta las necesidades reales de biocombustible de Estados Unidos, la producción de maíz que se podría destinar a la fabricación de biocombustible tiene un techo sensiblemente inferior.

Además, el etanol de maíz contabiliza pequeñas emisiones de GEIs, lo que no ocurre con el etanol obtenido a partir de la celulosa. El problema es que el etanol celulósico resulta todavía dos veces más caro que el etanol de maíz, que durante muchos años ha gozado de ayudas —51 centavos de dólar/galón— para así poder ser competitivo con la gasolina. Por esta razón, es por la que ninguna empresa ha querido construir una planta de fabricación de etanol celulósico a escala comercial.

Se pretende producir etanol celulósico con un coste dos dólares /galón hacia el año 2010 y a largo plazo lograr que quede por debajo de un dólar/galón. Las plantas de fabricación utilizarían materiales de bajo coste como el mijo perenne (“switch grass” o ‘panicum virgatum’), la paja de trigo y los chips de la madera. De cualquier modo, incluso con el nuevo empuje dado por el Departamento de Energía, el futuro del etanol no queda del todo asegurado.

Personalmente, dudo de si el etanol saldrá ganador, en la búsqueda de la fuente de energía renovable que sea capaz de sustituir al petróleo. El bio-butanol, un combustible producido a base de los cultivos agrícolas será comercializado pronto por DuPont y BP, este año a lo más tardar. Además, el bio-butanol es mejor combustible porque, a diferencia del etanol, aporta tanta energía por galón como la que aporta la gasolina. De cualquier modo, considero que sería ético que por el hecho de producir biocombustibles el sector se resintieran tanto la producción como los precios de los los alimentos

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