Acerca de las energías alternativas

A veces, cuando exponemos nuestras ideas no somos conscientes de que utilizamos conceptos que otros no dominan, ni tienen porqué hacerlo, pero que, sin embargo, sí quieren entender lo que decimos y participar de nuestros conocimientos. He recibido un simpático mail donde se me comunica que si no explico antes qué son las energías renovables, difícilmente me podrán seguir. En otro mail, me dicen cosas parecidas pero insistiendo en que explique lo que representaría el hidrógeno como futura fuente de energía. Así pues, empezaré con las energías renovables.

Está comúnmente admitido que las energías renovables se caracterizan porque en sus procesos de transformación y aprovechamiento en energía útil no se consumen ni se agotan, cuando se perciben en una escala humana. Entre estas fuentes de energía se consideran la energía hidráulica, la solar, la eólica y la de los océanos. Además, dependiendo de su forma de explotación, también pueden ser catalogadas como renovables la energía proveniente de la biomasa y la energía geotérmica.

La biomasa equivale a la cantidad de materia viva producida en un área determinada. En nuestro caso, el término se refiere al combustible energético que se obtiene directa o indirectamente de la madera, de los residuos agrícolas y del estiércol y que servirían para producir gas sintético o ‘syngas’, BTL, bioetanol y biodiesel etc.

Las energías renovables suelen clasificarse en convencionales y no convencionales, según sea el grado de desarrollo de las tecnologías para su aprovechamiento y penetración en los mercados energéticos donde se desee implementarlas. Dentro de las energías renovables convencionales, la más difundida es la hidráulica a gran escala que conlleva grandes embalses o pantanos. Como energías renovables no convencionales (ERNC) se consideran la energía eólica, la solar, la geotérmica y la debida a los océanos (aprovechamiento de las mareas y de las olas para producir energía eléctrica).

La energía solar puede ser utilizada para producir calor, solar térmica, o para producir electricidad, fotovoltaica. Además, existe una amplia gama de procesos de aprovechamiento de la energía de la biomasa que suelen ser catalogados como ERNC. De igual manera, el aprovechamiento de la energía hidráulica, a pequeña escala como la mini-hidráulica, se suele clasificar dentro de esta categoría.

Al tener las energías renovables, tanto su producción como su consumo, un ámbito más local, es más lógico que los impactos ambientales que producen sean significativamente inferiores a los inducidos por las fuentes convencionales de energía como los hidrocarburos fósiles: gas natural, petróleo y carbón. Los impactos económicos y sociales de las energías renovables son también muy significativos puesto que al tiempo que mejoran la calidad de vida contribuyen significativamente a la generación de riqueza y creación de empleo.

Conviene también destacar que las ERNC pueden contribuir a los objetivos de seguridad de suministro y de sostenibilidad ambiental de las políticas energéticas. La magnitud de dicha contribución y la viabilidad económica de su implantación, depende de las particularidades en cada país de elementos tales como el potencial explotable de los recursos renovables, su localización geográfica y las características de los mercados energéticos en los que forzosamente han de competir. En nuestro caso, es la Unión Europea la que, poco a poco, irá marcándonos el camino en base a la renovada Estrategia de Lisboa que pretende impulsar el desarrollo sostenible. Otro día hablaré del hidrogeno y su futuro.

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